La transformación económica de Arabia Saudita todavía está muy lejos

Publicado el Por Kieran Cooke (author), Arabia Watch (author)

Lugar(es): Riad, Arabia Saudita

 (fotografía: AFP)
(fotografía: AFP)

 

Las detenciones fueron la parte más fácil. La eliminación de los subsidios estatales generosos, la transformación de la economía y hacer frente a los problemas ambientales crónicos será mucho más difícil.

Si se cree la narrativa oficial saudí, la mayoría de la población de Arabia Saudita está a favor de las recientes detenciones de los ministros y miembros de la realeza, y la aclamada represión de la corrupción.

Los jóvenes en particular - más de la mitad de la población del reino es menor de 25 años - se dice que han expresado su apoyo a los movimientos, que, según las autoridades de Riad, forman parte de un programa mucho más amplio de transformación económica y social impulsado por Mohammed bin Salman (MbS), el poderoso príncipe heredero.

 

La eliminación de generosos subsidios

Según la visión del príncipe heredero para el futuro, en los próximos 12 años, el despilfarro será reducido y los viejos hábitos de una élite mimada llegarán a su fin.

La dependencia del petróleo saudí no existirá. La economía se habrá diversificado. Chirriantes ministerios gubernamentales serán sacudidos. Habrá privatizaciones en masa, lo que llevará a la creación de más de un millón de nuevos puestos de trabajo. Nacerá una nueva clase media emprendedora.

Habrá recortes y, finalmente, la eliminación de un lujoso sistema de subsidios - junto con la creación de un sector empresarial menos dependiente del Estado y más dinámico- lo cual es esencial para que estos objetivos económicos sean alcanzados. La eliminación de los subsidios también es vital para que los problemas ambientales graves a los que se enfrenta el reino sean abordados adecuadamente.
 
Pero estos movimientos plantean graves riesgos políticos y sociales al régimen saudí.

Durante años, los gobernantes del reino han garantizado a los consumidores unos de los gastos de combustible, electricidad y agua más bajos del mundo. Los ciudadanos han tenido atención médica y educación gratuita. A cambio, la población se ha mantenido prácticamente pasiva.

 

Inminente crisis del agua

La nueva visión de Arabia Saudita hasta el año 2030 se dio a conocer con gran bombo a mediados de 2016.

Como parte de su receta para lograr un cambio de gran alcance, el plan pone un énfasis considerable en la necesidad de que los impuestos sean más amplios y elevados, además de la eliminación de los subsidios derrochadores. De acuerdo con el Fondo Monetario Internacional (FMI), solamente los subsidios a la energía ascendían al 20% del Producto Interior Bruto (PIB) en 2011, aunque se cree que esa cifra se ha reducido considerablemente en los últimos años.

En la parte superior de la lista de retirada de subvenciones está el agua. Arabia Saudita se enfrenta a una crisis de agua de inmensas proporciones, con las previsiones de que el reino podría quedarse sin agua en menos de 20 años a menos que su uso sea severamente restringido.

Los saudíes, que habitan en uno de los países con más escasez de agua en la tierra, se encuentran entre los mayores consumidores de agua del mundo.

Hasta hace poco, las tarifas de agua para los consumidores representaron menos del 5% de los costos de producción. El sistema de agua también es muy ineficiente, con más del 30% perdiéndose a través de tubos defectuosos y fugas.

Cada vez más, el reino depende del agua generada en sus 30 plantas de desalinización para los suministros. Acuíferos y otros suministros de agua subterránea han sido en gran medida agotados, debido principalmente a las políticas agrícolas equivocadas.

La desalinización crea su propio conjunto de problemas. Se utilizan vastas cantidades de combustible, lo que lleva a menor cantidad disponible para la exportación. Las plantas de desalinización también liberan cantidades sustanciales de gases de efecto invernadero a la atmósfera y contaminan el agua de mar con salmuera y una gama de productos químicos utilizados en el proceso de purificación de agua.
 

'Estamos básicamente bebiendo aceite'

"Da miedo pensar en la situación del agua en los próximos 20 a 30 años si los patrones de consumo siguen aumentando", dijo Nour Fitiany de la ONG medioambiental Alnabta con sede en Yeda, una organización internacional no lucrativa especializada en el uso sostenible del agua y la energía.

"Básicamente, estamos bebiendo aceite en este punto. Depender de agua desalada de esta manera no es sostenible".

En movimientos diseñados tanto para reducir el consumo de agua como para disminuir los subsidios - reduciendo así el déficit presupuestario - los saudíes han sufrido una serie de subidas a gran escala en las tarifas de agua como parte de un plan general destinado a reducir los subsidios no petroleros un 20% en 2020.

Los aumentos de precios no han caído bien; un sistema de cobro introducido a principios de 2016 tuvo que ser reducido, con los consumidores protestando por metros defectuosos y billetes que habían aumentado en algunos casos en más del 100%.

El gobierno parece decidido a impulsar un programa similar de retiros de subsidios y aumentos de precios en los combustibles y la electricidad. En enero, un grupo de mayores impuestos, incluyendo un impuesto sobre el valor añadido (IVA), fueron introducidos también.

Pero los gobernantes están pisando con cuidado. El FMI ha advertido que las medidas de austeridad del gobierno no deben ser implementadas demasiado rápido. Podría crear un malestar social generalizado.

 

Limosnas estatales

Los objetivos del programa de transformación nacional se han reducido significativamente. La privatización de varias empresas estatales ineficientes se ha puesto en espera. Hay informes no confirmados por las autoridades, de que el gigante pero con problemas grupo BinLadin, la mayor constructora del país, está siendo puesta bajo la propiedad estatal.

Mientras tanto, los incrementos en el coste de la energía y el agua han sido compensadas por algunas ayuda sociales en otros sectores.

En diciembre del año pasado, un nuevo sistema de bienestar se introdujo con el objetivo de ayudar a tres millones de las familias más pobres del país, dijo el rey Salman.

En los últimos meses, cientos de miles de empleados del gobierno han tenido un aumento de sueldo. Las pensiones se han incrementado y las asignaciones de los estudiantes han aumentado en un 10%. El Ejército también ha tenido un aumento salarial.

Todo esto - se estima que la última ronda de generosidad del gobierno ha ascendido a más de $13 mil millones - difícilmente está en línea con la revisión radical de la economía de Arabia Saudita propuesta por Mohammed bin Salman y su equipo de consultores y asesores, en su mayoría occidentales.

El príncipe heredero ha sido afortunado; el reciente aumento de los precios internacionales del petróleo, en parte debido al nerviosismo por el suministro después de las detenciones saudíes, ha proporcionado a Riad más fondos para el aumento de las ayudas.

Pero el reino todavía se enfrenta a serios problemas económicos y ambientales. La transformación nacional - a pesar de la reciente represión de alto perfil - está aún muy lejos.    

 
 
 

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