Jamal Khashoggi: el saudí con información privilegiada que defendió la libertad de expresión

Publicado el Por Agencias / Arwa Desk (author), Dania Akkad (author)

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Khashoggi, fotografiado con Hatice Cengiz, su prometida turca con quien planeaba casarse (Hatice Cengiz)
Khashoggi, fotografiado con Hatice Cengiz, su prometida turca con quien planeaba casarse (Hatice Cengiz)

Nota del editor: Jamal Khashoggi ha estado desaparecido desde que ingresó en el consulado de Arabia Saudí en Estambul el 2 de octubre. Su desaparición es objeto de una investigación turca de asesinato. Los funcionarios saudíes han negado repetidamente cualquier participación en su caso, pero el viernes, Arabia Saudí dijo que Khashoggi murió después de que estallara una pelea dentro del consulado.

 

En los meses previos a la desaparición de Jamal Khashoggi en Estambul, le dijo a sus amigos que sentía nostalgia.

 

El matrimonio del periodista había terminado recientemente después de que su esposa, bajo la presión de las autoridades saudíes, se hubiera divorciado de él y estuviera viviendo solo en un apartamento a las afueras de Washington.

 

Khashoggi, que entonces tenía 59 años, conocía bastante bien la capital estadounidense. En los días en que todavía estaba cerca de los miembros de la corte real saudí, había trabajado como asesor de medios del Príncipe Turki bin Faisal, el antiguo jefe de inteligencia que sirvió como embajador en los Estados Unidos entre 2005 y 2007.

 

Durante una visita allí dos días después de que Donald Trump hubiera sido elegido presidente de Estados Unidos en noviembre de 2016, Khashoggi dijo a una audiencia en el Instituto de Política para el Oriente Próximo de Washington que Arabia Saudí tenía razón al estar nerviosa por el hombre que estaba a punto de pasar por la puerta principal de la Casa Blanca.

 

Poco después, les contó a sus amigos que Saud al-Qahtani, asesor del príncipe heredero Mohammed bin Salman, le dijo que se le había prohibido escribir y tuitear. Durante un año aún en Arabia Saudí, dudó incómodamente. "Soy periodista", dijo.

 

En septiembre pasado, alarmado por una ola de arrestos, se exilió en los suburbios del norte de Virginia, rompiendo su silencio mediático ese mes en la primera de sus próximas columnas regulares para el periódico Washington Post.

 

"Fue doloroso para mí hace varios años cuando varios amigos fueron arrestados", escribió. "No dije nada. No quería perder mi trabajo o mi libertad. Me preocupaba mi familia".

 

"He tomado una elección diferente ahora. He dejado mi hogar, mi familia y mi trabajo, y estoy alzando mi voz. Hacer lo contrario traicionaría a los que se pudren en la cárcel".

 

 

Popular e impopular

Este fue solo el último giro para Khashoggi, quien primero había sido popular y luego había perdido popularidad con la realeza saudí durante décadas después de su inicio como reportero en el complejo y cambiante mundo de los medios de comunicación saudíes en la década de los ochenta.

 

Le habían despedido por elecciones editoriales, a veces más de una vez desde el mismo lugar. Fue despedido por un miembro de la familia real, y luego sirvió como asesor de otro.

 

Pero desde las salas de redacción hasta las embajadas y los séquitos reales, la única constante, dicen amigos y colegas, fue que Khashoggi operó desde dentro del sistema que buscaba cambiar, y no hacia una democracia de estilo occidental, sino un reino que se oponía a la tiranía. Se esforzó en conseguir, más que nunca, más voces en la mesa de gobierno y fue, sobre todo, un lugar para la libertad de expresión.

 

"Quiero que mi país esté del lado de la historia", le dijo a un periodista en 2015. "Arabia Saudí debe tener una relación con todos los lados de la región, particularmente con los poderes, los grupos, que comparten los mismos valores con nosotros ... Me encantaría tener una democracia en Arabia Saudí, pero no es un problema hoy. El sistema funciona hoy en día en Arabia Saudí".

 

Y fue este instinto de trabajar desde dentro, dicen amigos y colegas, lo que resultaría en su caída.

 

Sociable y cariñoso, sus amigos y colegas recuerdan con frecuencia una calma en el saudí, y una forma aguda y zen de pensar y hablar, incluso en los momentos más agobiantes y sobre temas de intenso conflicto.

 

"Si no supiera que era musulmán, pensaría que era un monje", dijo Saad Djebbar, un abogado radicado en Londres que se encontró por primera vez con Khashoggi cuando estaban en lados opuestos de una demanda por difamación relacionada con una publicación saudí en la que trabajaba en ese momento. La pareja llegó a tener una amistad sólida.

 

Él no era un revolucionario, ni un disidente, y nunca se vio a sí mismo como tal, incluso en su año en el exilio, dicen sus amigos, sino que era un patriota activo de línea roja cuya integridad atraía a aliados con una amplia gama de políticas y creencias. Asesor de uno, interlocutor de otro, era un hombre en medio de mundos, alguien que era muchas cosas para muchas personas.

 

Otro amigo de hace mucho tiempo, un disidente saudí que vivía en Londres y que no quería hablar de manera oficial por temor a su seguridad, dijo que era precisamente esta franqueza lo que enfureció la última iteración de la familia real que prefería un enemigo al que pudieran denigrar.

 

“Jamal fue todo lo contrario. Era muy racional. Los criticó de manera educada y siempre fue una crítica constructiva. Esto llevó al odio. MBS lo odiaba por esto", dijo.

 

Un tercer amigo dijo: "Tenía un dicho: 'Di tus palabras y vete'. Y lo hizo”.

 

 

Encontrando el Islam político en Indiana

Nacido en 1958, Khashoggi creció en Medina, la segunda ciudad más sagrada del Islam después de La Meca, justo antes del auge del petróleo en el reino, que impulsaría proyectos de construcción masivos. Los residentes son conocidos en la región por su extrema cortesía, generosidad y tranquilidad.

 

Pero fue en la ciudad de Terre Haute, Indiana, en el medio oeste de Estados Unidos, donde Khashoggi dijo que le presentaron el Islam político por primera vez, un tema en el que se convertiría en un importante experto, mientras estudiaba administración de empresas en la Universidad Estatal de Indiana.

 

"Fue después de 1980 con la revolución iraní y el aumento de la conciencia islámica en todo el mundo", dijo Khashoggi al periodista estadounidense Peter Bergen en una entrevista de 2005. "Todavía vivía en Terre Haute en ese momento y [empecé] a asistir a conferencias y reuniones islámicas".

 

En algún momento, Khashoggi les dijo a sus amigos que se había unido a la Hermandad Musulmana. Los amigos dijeron que había dejado el grupo hace años, pero había mantenido en contacto.

 

"La Hermandad Musulmana dentro de Arabia Saudí no era una cosa convencional, era más como una escuela de pensamiento", dijo Azzam Tamimi, un académico palestino británico que fue amigo de Khashoggi durante más de 30 años. "Se identificó con nosotros. Se vinculó con nosotros ... es como ser miembro de una escuela de pensamiento más que cualquier otra cosa".

 

Siete meses después de graduarse, Khashoggi comenzó a trabajar en Saudi Gazette. Luego, como corresponsal extranjero del diario árabe Al-Sharq al-Awsat y de Arab News en inglés, se convirtió en el primer periodista de un importante canal de noticias árabe en describir a Osama bin Laden en 1987.

 

En ese momento y hasta mediados de la década de 1990, cuando su atención se centró en atacar a Occidente, bin Laden era un héroe en Arabia Saudí, un líder de árabes que ayudaba a otros musulmanes a luchar contra los soviéticos en Afganistán. Khashoggi había pasado algún tiempo con bin Laden en Jeddah cuando eran niños, diciéndole a Bergen que lo conocía "ligeramente".

 

"Somos de la misma generación, el mismo trasfondo", dijo. “Osama era como muchos de nosotros que [habíamos] sido parte del movimiento de la Hermandad [Musulmana] en Arabia Saudí. La única diferencia que lo distinguía de mí y de los demás, que era más religioso. Más religioso, más literal, más fundamentalista".

 

Después de la invitación inicial de bin Laden para viajar a Afganistán y escribir sobre los combatientes árabes, Khashoggi lo entrevistaría varias veces hasta 1995.

 

"Cuando fui a Afganistán [por primera vez en 1987] lo que Osama y Abdullah Azzam [el cofundador de Al-Qaeda] tenían en mente era utilizarme de alguna manera para hablar sobre la oportunidad de esperar a los árabes en Afganistán para que puedan invitar a más árabes”, dijo.

 

Pero para 1989, dijo que las compuertas se habían abierto en Afganistán y que el radicalismo había empezado a entrar a hurtadillas. Azzam fue selectivo con respecto a quién dejaron entrar; Bin Laden, dijo, no lo fue. Había chistes, dijo Khashoggi, sobre algunos de los tipos inesperados que aparecían. "Como recuerdo a este musulmán belga que vino a Afganistán y seis meses antes, él era un portero en uno de los bares allí", dijo a Bergen.

 

Khashoggi dijo que bin Laden podía ver que la lucha en Afganistán terminaría pronto y le preguntó qué pasaría con los combatientes árabes. "Regresarán a sus países, pero la llama de la yihad debería continuar en otros lugares", dijo Bin Laden a Khashoggi. "Se llamará al-Qaeda".

 

Khashoggi dijo que estaba sorprendido y preocupado. "Lo discutí con él y dije: 'Pero a los regímenes árabes no les va a gustar eso'".

 

Más tarde, le contaría a los periodistas que Bin Laden se había "juntado con la gente equivocada", y cuestionó públicamente después del 11 de septiembre por qué 15 saudíes habían participado en los ataques que mataron a cerca de 3.000 personas.

 

"Después de todo, los aviones secuestrados de Osama bin Laden no solo atacaron Nueva York y Washington, también atacaron al Islam como una fe y los valores de tolerancia y coexistencia que predica", escribió.

 

 

Criticando el salafismo

Como corresponsal extranjero de los periódicos panárabes Al-Hayat en su apogeo, Khashoggi estuvo en la primera línea de muchos de los eventos clave que darían forma a la región en la década de 1990, informando desde Argelia, Líbano, Bosnia y Sudán.

 

En 2003, se convirtió en editor en jefe de Al-Watan, uno de los periódicos más grandes de Arabia Saudí que pedía reformas en ese momento, a pesar de que en parte era propiedad de la familia real.

 

En menos de dos meses en el cargo, Khashoggi llegó a los titulares mundiales cuando se vio obligado a renunciar después de que el periódico publicara un artículo de opinión que cuestionaba el salafismo y las raíces del extremismo días después de los atentados suicidas con bombas que mataron a 39 personas en Riad.

 

"Creemos en el periódico Al-Watan, y creemos en la reforma", dijo a la BBC. "El periódico es más importante que yo, y espero que continúe”.

 

Khashoggi fue contratado poco después como asesor de medios por el príncipe Turki, quien había sido jefe de inteligencia de Arabia Saudí, pero fue embajador en Londres y luego en Washington cuando el periodista trabajó para él.

 

Los amigos dicen que fueron los contactos que Khashoggi había formado durante su carrera periodística, particularmente con los afiliados de la Hermandad Musulmana, lo que lo hizo tan valioso para el gobierno saudí.

 

Tamimi recuerda cómo, en 2005, él y Alistair Crooke, un antiguo diplomático británico, habían reunido a Hamás y a ex funcionarios de Estados Unidos y Europa por primera vez en Beirut. Khashoggi fue elegido por el gobierno saudí para asistir a las conversaciones.

 

"Ellos lo necesitaban más de lo que él los necesitaba", dijo Tamimi.

 

Khashoggi volvería al periodismo (y a Al-Watan) en 2007, pero renunció una vez más en mayo de 2010 después de otra columna que criticó al salafismo. Un mes más tarde, el príncipe Alwaleed bin Talal lo nombró para dirigir Al-Arab, un nuevo medio de comunicación de 24 horas, que estaba lanzando.

 

“Vamos a ser neutrales; no vamos a tomar partido ", dijo al New York Times. "Vamos a incluir a todos los bandos en cualquier conflicto porque ahora mismo tenemos un conflicto en casi todos los países árabes".

 

Pero 11 horas después del lanzamiento del canal desde la capital de Baréin, Manama, en febrero de 2015, y después de poner en el aire a un líder de la oposición, se cerró y nunca se volvió a abrir.

 

Los amigos dicen que fue cada vez más difícil para Khashoggi trabajar después de los levantamientos de la "Primavera Árabe". "Comenzaron a restringir su contacto con él y probablemente empezaron a limitar su alcance después de 2011 porque se alió con la Primavera Árabe y la revolución árabe y no les gustó eso", dijo Tamimi.

 

Otro amigo, Djebbar, dijo que en algún momento de 2016, Khashoggi, que estaba escribiendo una columna para Al-Hayat, intentó asistir a una conferencia en los Emiratos Árabes Unidos, pero se le prohibió la entrada en el aeropuerto. Djebbar, uno de los principales funcionarios emiratíes que tuvo un problema con él, dijo que Khashoggi le dijo que se negaba a nombrar al funcionario.

 

"En el momento me dio la impresión de que las autoridades saudíes estaban bajo la presión del funcionario emiratí para que no escribiera", dijo Djebbar.

 

Una vez que Qahtani, el asesor de MBS, le dijo a Khashoggi que se le había prohibido escribir y tuitear después de sus comentarios sobre Trump en 2016, sus amigos dijeron que estaban cada vez más preocupados por su seguridad, estableciendo planes para desaparecer e rogándole evitar situaciones de riesgo.

 

Dudando durante meses, Khashoggi finalmente decidió irse, sintiendo que se estaban produciendo cambios en el reino, y semanas más tarde, partió hacia Virginia mientras sus amigos y antiguos jefes estaban encarcelados en el hotel Ritz-Carlton en Riad.

 

"Se fue de Arabia Saudí porque sabía que no podía ir a la cárcel", dijo Basheer Nafi, el académico y escritor palestino que había conocido a Khashoggi desde la década de 1990. "Estaban deteniendo a sus amigos de derecha a izquierda, y él pensó que con el tiempo lo alcanzarían".

 

Pero principalmente, dijo Nafi, Khashoggi solo quería escribir, y lo hizo.

 

En respuesta a la última ola de arrestos en el Washington Post en noviembre de 2017, Khashoggi cuestionó si bin Salman se parecía más al presidente ruso Vladimir Putin o Mikhail Gorbachev, el líder reformista de la Unión Soviética.

 

"A partir de ahora, diría que Mohammed bin Salman está actuando como Putin. Está imponiendo una justicia muy selectiva. La represión incluso de la crítica más constructiva, la exigencia de una lealtad completa con un “o te vas a enterar” significativo , sigue siendo un desafío serio para el deseo del príncipe heredero de ser visto como un líder moderno y tolerante", escribió.

 

 

Falsa sensación de seguridad

Sin embargo, incluso mientras Khashoggi criticaba el reino (planteando preguntas sobre la dirección de la guerra de Arabia Saudí en Yemen, las restricciones a la libertad de los medios de comunicación y los derechos de las mujeres), dijo que apoyaba el proyecto Visión 2030 de MBS e incluso felicitó al Príncipe heredero por sus reformas.

 

El amigo disidente saudí dice que el embajador Khaled bin Salman, hermano de MBS, se ofreció a establecer una organización de medios para él. También le dijo a sus amigos que Qahtani, el consejero del príncipe heredero, había hecho una oferta similar. "Pero, por supuesto, rechazó la oferta", dijo el disidente.

 

En cambio, Khashoggi estaba lanzando sus propios proyectos, planificando una página web que tendría informes traducidos sobre las economías árabes y formar un grupo de defensa llamado Democracia en el Mundo Árabe Ahora.

 

Y era consciente, dolorosamente a veces, de cómo Arabia Saudí estaba cambiando con MBS. Pero cuando accedió a entrar en el consulado en Estambul a principios de este mes, sus amigos dicen que pudo haber tenido una falsa sensación de seguridad porque se había movido con fluidez desde dentro y fuera del círculo real a lo largo de su vida adulta.

 

"La experiencia de Jamal en inteligencia cuando estaba con Turki bin Faisal le hizo creer que la situación actual era como siempre ha sido", dijo el disidente. "Cuando estuvo aquí en Londres ... vio cómo bin Faisal trataba a las figuras de la oposición aquí y pensó que lo tratarían de la misma manera”.

 

Bruce Riedel, un antiguo analista de la CIA y director del proyecto Brookings Intelligence que conoció a Khashoggi cuando era asesor de medios en la embajada de Arabia Saudí en Londres, dijo que había sido lento, pero posible, hasta hace un par de años, para alguien como Khashoggi el presionar por el cambio.

 

“El rey y la familia real intentaron llegar a un consenso entre ellos y luego llegar al sistema clerical y a la élite empresarial. "No siempre sucedió ... pero podrías criticar una decisión sin temer por tu vida", dijo Riedel. "Creo que Jamal entendió que eso estaba cambiando, pero no entendía cuán letal sería ese cambio.

 

"Y, por supuesto, hay un punto muy apasionado en el que entró en esa embajada por amor. Es realmente muy emocionante".

 

Después de un año de nostalgia y añoranza, Hatice Cengiz, la prometida de Khashoggi, que esperó fuera cuando entró en la embajada el 2 de octubre, dijo que era un momento de nuevos comienzos: “Estábamos tan expectantes. Se había sentido tan solo, pero podía ver cómo se despejaban las nubes ".

 

En su último artículo del Washington Post, que se publicó el miércoles, Khashoggi se mantuvo muy centrado en la libertad de expresión en la que creía, hasta el final, que catalizaría un cambio real.

 

"A través de la creación de un foro internacional independiente, aislado de la influencia de los gobiernos nacionalistas que propagan el odio a través de la propaganda", escribió, "la gente común en el mundo árabe podría abordar los problemas estructurales que enfrentan sus sociedades".

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