Turbulencias en el sector del agua de Arabia Saudí mientras el país se seca

Publicado el Por Arabia Watch (author), Kieran Cooke (author)

Lugar(es): Riad

 (fotografía: AFP)
(fotografía: AFP)

 

Observadores de Oriente Medio están familiarizados con los problemas financieros considerables a los que se enfrenta Arabia Saudí en torno a los precios del petróleo que siguen en mínimos y por el déficit presupuestario del país.

Sin embargo, se ha sometido a escrutinio mucho menos una crisis potencialmente mucho más grande que se desarrolla en el reino del desierto: El vital sector del agua.

La política del gobierno de eliminar las grandes subvenciones sobre el uso del agua, con el fin de hacer frente a la grave situación de las finanzas públicas, se ha encontrado con una tormenta de protestas en las redes sociales.

Ha habido quejas sobre la implementación de un nuevo sistema de medición de agua traída a principios del año, en particular por los graves errores de facturación. Algunos residentes se quejan de que sus tarifas de agua han aumentado desde unos pocos dólares a varios miles.  

En abril, tras muchos años de servicio, el  ministro de Agua y Electricidad, Abdullah Al-Hussayen, fue despedido por la familia real y, como parte de una de las mayores sacudidas a la burocracia laberíntica de Arabia Saudí en los últimos años, su Ministerio se disolvió.

Todo el mundo, incluyendo el gobierno de Arabia Saudí, está de acuerdo en que el país y su población de 32 millones -incluyendo un estimado de nueve millones de “no nacionales”- se enfrentan a desafíos de escasez de agua inmensos. Con una demanda creciendo a un 5% al año, el país está en peligro de secarse dentro de los próximos 20 años.

Predicciones de índices de precipitaciones más bajos en el futuro y aumentos de temperatura causados ​​por el cambio climático es probable que agraven el problema.

Arabia Saudí es parte de una de las regiones más cálidas y secas del planeta, que reciben en promedio alrededor de 100 mm de lluvia por año.

Debido a los abundantes subsidios de gobierno, a pesar de que Arabia Saudí se encuentra en una tierra dominada por el desierto sin ríos naturales o lagos, los saudíes se han acostumbrado a pagar prácticamente nada por su agua. Como resultado de ello, se encuentran entre los consumidores más prolíficos del mundo, utilizando un promedio de hasta 350 litros de agua por persona al día. En Europa la cifra equivalente es de unos 130 litros por día.

En las zonas más ricas como Riad y Yeda, la cifra se eleva a más de 500 litros por persona al día.

Ha habido mala administración crónica de los recursos hídricos. Hace medio siglo, Arabia Saudí se asentó en uno de los acuíferos más grandes y más antiguos del mundo, que contenía un estimado de 500 kilómetros cúbicos de agua.

Los científicos dicen que en una generación esa agua se habrá agotado, sobre todo debido a los graves errores en la política agrícola.

La agricultura representa más del 80% del uso del agua de Arabia Saudí. A finales de la década de 1970 y 1980, se siguió un programa de autosuficiencia alimentaria. El gobierno subvenciona bombas y energía para que los agricultores pudieran extraer agua subterránea. Los métodos de riego eran primitivos, con grandes extensiones de desierto inundado para los cultivos.

El país se convirtió en uno de los productores de trigo más grandes del mundo. En promedio se necesitan 1.000 toneladas de agua para producir una tonelada de trigo. Grandes rebaños de ganado se mantuvieron en corrales con aire acondicionado.

En los últimos años, el programa de autosuficiencia ha sido abandonado. El gobierno dice que va a dejar de subvencionar y comprar el trigo producido en el país y muchos otros cultivos este año.

En lugar de ello, han instado a los saudíes a invertir en tierras y recursos hídricos en el extranjero como parte de la “Iniciativa rey Abdullah para la Inversión en Agricultura en el exterior”.

Las actividades de los saudíes en el extranjero y acusaciones de una "apropiación de tierras" en países como Etiopía y Sudán han sido objeto de críticas crecientes.

Como parte de la reciente reestructuración de la burocracia gubernamental, Abdul Rahman Al-Fahdli, el ex ministro de Agricultura, ha sido designado para dirigir un nuevo Ministerio de Medio Ambiente, Agua y Agricultura.

Irónicamente, Al-Fahdli, que durante muchos años ha sido director general de Almaria, el gigante conglomerado de empresas alimentarias de Arabia, es visto como uno de los principales arquitectos de la política de autosuficiencia alimentaria del país, que ha llevado al reino al borde del agotamiento de las fuentes de agua dulce.

Para hacer frente a un problema de agua cada vez más alarmante, el reino del desierto se ha convertido cada vez más dependiente de la producción de las plantas de desalinización. Arabia Saudí es, con mucho, el mayor consumidor del mundo de la tecnología de desalinización, con sus más de 30 plantas en el litoral procesando millones de galones de agua cada día que es llevada a continuación, a cientos de kilómetros a Riad y otros centros de población.

El exceso de dependencia de la desalación crea su propio conjunto de problemas. Las autoridades saudíes están tratando de reducir el gasto estatal, pero la desalinización es un negocio caro. Se estima que de mantenerse al día con la demanda de agua, necesitarían tanto como $29 mil millones solo para la desalación en los próximos 15 años.


El proceso de desalinización requiere grandes cantidades de energía. Para alimentar sus plantas de desalinización, Arabia Saudí utiliza hasta 1,5 millones de barriles de petróleo por día, más que todo el consumo diario del Reino Unido.

También hay un problema ambiental. No sólo la quema de aceite durante resultado de la desalinización emite dióxido de carbono sino que también el proceso descarga grandes cantidades de salmuera de sal en el agua del mar. Esto se ha traducido en un aumento de la salinidad de las aguas del Golfo, amenazando las poblaciones de peces.

Las autoridades saudíes han tratado de reducir el uso del agua con grandes campañas publicitarias y regalando dispositivos de ahorro de agua, tales como cabezales de ducha más eficientes.

En algunas zonas, las campañas han tenido éxito, pero el gobierno se está dando cuenta de los errores derivados de su régimen de subsidios excesivamente generoso.

Una vez que la gente se ha acostumbrado a prácticamente no pagar nada por los servicios, se resiente profundamente por cualquier cargo, incluso aunque los grifos se estén secando.  

 

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