La crisis del agua se cierne sobre Egipto cuando la mega presa del Nilo de Etiopía está cerca de completarse

Publicado el Por Agencias / Arwa Desk (author), Kieran Cooke (author)

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Un hombre vende algodón de azúcar en un puente sobre el Nilo en El Cairo (Reuters)
Un hombre vende algodón de azúcar en un puente sobre el Nilo en El Cairo (Reuters)

Nota del editor: Dos de los proyectos de presas más grandes del mundo, uno en Turquía y otro en Etiopía, están a punto de completarse. Es probable que ambos afecten profundamente las vidas de millones de personas en el Medio Oriente y traigan más tensiones a las regiones que ya están gravemente preocupadas por el agua.

En su segundo informe, el periodista ambientalista Kieran Cooke informa sobre el progreso de la Gran Presa del Renacimiento de Etiopía y sus posibles consecuencias para Egipto.

Se han producido retrasos e informes de grandes sobrecostes, pero el trabajo de construcción en la Gran Presa del Renacimiento de Etiopía o GERD, titulada con extravagancia y en construcción en el Nilo Azul en el norte del país desde 2011, está a punto de completarse.

En El Cairo, casi 2.500 kilómetros al norte, cada paso en el proceso de GERD, la presa hidroeléctrica de 6.500 MW es una de las más grandes del mundo y la más grande de África, se está observando con inquietud.

Egipto se enfrenta a una crisis de agua. Un rápido aumento de la demanda debido al crecimiento de la población, la severa mala gestión de los recursos y la falta de inversión en infraestructura de agua han llevado a Egipto a ser uno de los países más “preocupados por el agua" en el mundo.

A la tasa actual de consumo, dice la ONU, el país podría quedarse sin agua para 2025. La GERD agravará esta severa escasez de agua.

El Nilo Azul, que se levanta en Etiopía, se une al Nilo Blanco en Sudán y luego desemboca en Egipto. El río es el sustento de Egipto, con más del 90 por ciento de sus 100 millones de personas que dependen de él para el agua potable y para el riego de cultivos.

Durante años, Egipto ha visto al Nilo como propio; en una etapa, sus políticos hablaron de bombardear la GERD para preservar lo que consideraban su derecho histórico a las aguas del río.

"Nadie puede tocar la parte del agua del Nilo en Egipto", dijo el presidente egipcio Abdel Fattah el-Sisi en noviembre del año pasado.

"Es una cuestión de vida o muerte ... este es nuestro país y el agua se debe asegurar para nuestros ciudadanos, desde Aswan hasta Alejandría".

Sin embargo, a pesar de todas las palabras fuertes, El Cairo sabe que la GERD, en algún momento en el futuro cercano, se convertirá en una realidad. El proyecto, dicen observadores cercanos del proyecto, marca un profundo cambio de poder en la Cuenca del Nilo.

La GERD, para Etiopía, es fundamental para el desarrollo del país y un símbolo de renovación nacional. El objetivo no solo es proporcionar el poder necesario dentro de Etiopía, sino también aumentar los ingresos vitales de exportación mediante la venta de electricidad a los países vecinos.

"Tradicionalmente Egipto, como el poder en la región, se negó a tolerar cualquier presa aguas arriba en el Nilo", dijo Tobias Von Lossow, especialista en presas en el Instituto de Relaciones Internacionales de los Países Bajos, quien ha pasado años estudiando la GERD y las complejas políticas de agua de la región.

“Luego vino Etiopía y, contra todo pronóstico y las dudas de muchos forasteros, incluidos los egipcios, se construyó la GERD.

“Sudán, la otra nación corriente abajo, ve los beneficios de la GERD y respalda a Etiopía. Egipto se ha visto obligado a reconocer una nueva realidad: tiene que negociar con Addis Abeba como un igual".

 

Escasez de electricidad

La preocupación más inmediata para El Cairo es cuando el depósito gigante en la GERD comenzará a llenarse, y por cuánto tiempo durará ese proceso.

Si el embalse se llena en un período relativamente corto, en menos de cinco años, se calcula que los flujos de agua en el Nilo a través de Egipto podrían caer hasta en un 20 por ciento.

La reducción de los flujos en el Nilo también conduciría a una escasez de electricidad, con una fuerte caída en la energía generada en la presa hidroeléctrica de Asuán.

El Cairo desea un proceso de llenado muy gradual que cause menos interrupciones a los flujos de agua, que se producen durante un período de entre 10 y 20 años.

Etiopía, por otro lado, quiere capitalizar su enorme inversión y llenar el depósito en la GERD durante un período mucho más corto, lo que le permite comenzar a generar electricidad y comenzar a venderla a otros países.

"La gran pregunta es qué pasa si el clima cambia y hay una sequía durante el proceso de llenado en la GERD, con los niveles de agua en el Nilo de repente cayendo sustancialmente", dijo Von Lossow. “Eso podría llevar al conflicto”.

“El otro problema es que aunque la GERD es solo para generar electricidad, regulará los flujos de agua en el Nilo Azul, lo que permitirá más oportunidades para el desarrollo de la agricultura y el riego a través de la frontera en Sudán. Eso significaría que menos agua fluya hacia Egipto".

Por el momento, los retrasos y los problemas financieros en la GERD le han dado a Egipto el tiempo necesario para enfrentar sus problemas crónicos de agua.

Según la programación de construcción original, el año pasado se debía generar energía a partir del proyecto GERD, pero varios factores han estado causando retrasos.

Al no estar dispuestos a que las instituciones de crédito internacionales y los bancos le impongan restricciones, Etiopía ha autofinanciado en gran medida la GERD, que se estima que cuesta 5 mil millones de dólares.

"Mucho depende de la química personal entre los líderes", dijo Barnaby Dye, especialista en represas de la Universidad de Manchester en el Reino Unido.

“El uso de las aguas del Nilo se rige por diversos tratados y acuerdos históricos, aunque a menudo se discuten. En el análisis final, lo que a menudo importa es cómo suben los que están en el poder".

Abiy ha iniciado una investigación sobre sobrecostes a gran escala en la GERD. Una compañía dirigida por el ejército etíope responsable del suministro de turbinas y otros equipos eléctricos ha sido reemplazada, acusada de malgastar millones de dólares.

Se dice que a Salini Impregilo, la empresa italiana y contratista principal del lugar, se le deben grandes cantidades de dinero por su trabajo, aunque ha dicho poco sobre los rumores de grandes retrasos en los proyectos.

Otro contratiempo para el proyecto fue la muerte en julio de Simegnew Bekele, el ingeniero jefe del proyecto y una figura muy venerada en Etiopía.

Bekele fue encontrado muerto por una herida de bala en su coche. La policía dijo posteriormente que se había disparado a sí mismo.

Egipto ha comenzado a tomar medidas para evitar una emergencia de agua en toda regla.

Bajo un plan de gestión del agua de 20 años, los planes son para el gasto de más de 50 mil millones de dólares en plantas de desalinización, incluida la que será la instalación de este tipo más grande del mundo.

También se están poniendo en marcha nuevos sistemas de irrigación, con menos desperdicio. Con un estimado del 40 por ciento de los recursos hídricos perdidos debido a fugas, se está invirtiendo más dinero en la actualización de tuberías antiguas y en nuevas estaciones de bombeo.

Los críticos dicen que todo esto es demasiado tarde, y que los funcionarios aún se muestran reacios a reconocer la magnitud de la crisis del agua en el país. Dicen que el gobierno de Sisi está obsesionado con proyectos de prestigio costosos y cuestionables, como la construcción de un segundo Canal de Suez.

El tiempo, como el agua, se está agotando.

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