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La inflación en EE.UU. se dispara al 8,6% en mayo, un nuevo máximo en 40 años

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El coste de la gasolina, los alimentos y otros productos de primera necesidad se disparó en mayo, llevando la inflación a un nuevo máximo de cuatro décadas y sin dar tregua a los hogares estadounidenses.

Los precios al consumo aumentaron un 8,6% el mes pasado respecto a los 12 meses anteriores, más rápido que el aumento interanual de abril, del 8,3%, según informó el viernes el Departamento de Trabajo. La nueva cifra de inflación, el mayor aumento anual desde diciembre de 1981, aumentará la presión sobre la Reserva Federal (Fed) para que siga subiendo los tipos de interés de forma agresiva.

En términos intermensuales, los precios subieron un 1% de abril a mayo, mucho más rápido que el aumento del 0,3% de marzo a abril. Detrás de esta subida están los precios mucho más altos de los alimentos, la energía, el alquiler, los billetes de avión y los coches nuevos y usados.

El aumento generalizado de los precios también elevó la llamada inflación “subyacente”, una medida que excluye los precios volátiles de los alimentos y la energía. En mayo, los precios básicos aumentaron un fuerte 0,6% por segundo mes consecutivo y ahora están un 6% por encima de su nivel de hace un año.

El informe del viernes subrayó la preocupación de que la inflación se está ampliando mucho más allá de la subida de los precios de la energía derivada de la obstrucción de las cadenas de suministro y de la invasión rusa de Ucrania. Y el aumento de la presión sobre la Fed para que suba los tipos aún más rápido -lo que significará préstamos de mayor coste para consumidores y empresas- eleva el riesgo de recesión.

“Prácticamente todos los sectores tienen una inflación superior a la normal”, dijo Ethan Harris, jefe de investigación económica global de Bank of America. “Se ha abierto camino en todos los rincones de la economía. Eso es lo que lo hace preocupante, porque significa que es probable que persista”.

Los precios de la gasolina subieron un 4% sólo en mayo y se han disparado casi un 50% desde hace un año. Este mes han subido aún más. El precio medio nacional en el surtidor alcanzó los 4,99 dólares el viernes, según la AAA.

El coste de los alimentos aumentó casi un 12% el mes pasado con respecto al año anterior, el mayor incremento desde 1979. Los precios de los restaurantes aumentaron un 7,4% en el último año, la mayor subida en 12 meses desde noviembre de 1981, lo que refleja el mayor coste de los alimentos y de los trabajadores.

Los costes de la vivienda también están subiendo. El índice gubernamental de la vivienda, que incluye los alquileres, las tarifas de los hoteles y una medida de lo que cuesta ser propietario de una casa, aumentó un 5,5% el año pasado, la mayor cifra desde 1991. Las tarifas aéreas se han disparado casi un 38% en el último año, la mayor subida desde 1980.

La inflación desenfrenada de Estados Unidos está imponiendo graves presiones a las familias, obligándolas a pagar mucho más por los alimentos, la gasolina y el alquiler, y reduciendo su capacidad para permitirse artículos discrecionales, desde cortes de pelo hasta aparatos electrónicos. Los estadounidenses de bajos ingresos y los negros e hispanos, en particular, están luchando porque, en promedio, una mayor proporción de sus ingresos se consume en necesidades.

En las últimas semanas, algunos indicios habían sugerido que la inflación podría estar moderándose, especialmente en el caso de los bienes de larga duración que se vieron atrapados en los embotellamientos de la cadena de suministro y la escasez el año pasado. Pero esa tendencia pareció invertirse en mayo, con un aumento del 1,8% en los precios de los coches usados, después de haber caído durante tres meses consecutivos. Los precios de los coches nuevos también subieron. Y los precios de la ropa aumentaron después de haber bajado en abril.

A la vista de los datos sobre la inflación del viernes, es casi seguro que la Reserva Federal llevará a cabo la serie de subidas de tipos de interés más rápida de las últimas tres décadas. Al elevar bruscamente los costes de los préstamos, la Fed espera enfriar el gasto y el crecimiento lo suficiente como para frenar la inflación sin que la economía entre en recesión. Para el banco central, será un difícil acto de equilibrio.

La Fed ha señalado que subirá su tipo de interés a corto plazo en medio punto -el doble de lo habitual- la próxima semana y de nuevo en julio. Algunos inversores esperaban que la Fed redujera sus subidas de tipos a un cuarto de punto cuando se reuniera en septiembre, o incluso que detuviera el endurecimiento del crédito. Pero con la inflación al rojo vivo, los inversores esperan cada vez más otra subida de medio punto en septiembre, que sería la cuarta desde abril.

Las encuestas muestran que los estadounidenses consideran que la alta inflación es el principal problema del país, y la mayoría desaprueba la gestión de la economía por parte del presidente Joe Biden. Los congresistas republicanos están presionando a los demócratas sobre este tema en vísperas de las elecciones legislativas de otoño.

El aumento de la inflación ha obligado a Rocky Harper, de Tucson (Arizona), a empezar a hacer trabajos de reparto para empresas, además de su trabajo habitual a tiempo completo en un servicio de entrega de paquetes. Su trabajo principal paga 800 dólares a la semana, dijo, que “solía ser un dinero realmente bueno y ahora está justo por encima de la pobreza”.

Harper, de 43 años, dijo que él y su prometida están retrasando el matrimonio porque no pueden permitírselo en este momento. Han cortado Netflix y Hulu. Hace poco le robaron el catalizador de su coche -un robo cada vez más habitual- por los metales raros que contienen y que se han disparado de precio. Una reparación costará 1.300 dólares.

“Con la comida, la gasolina y el alquiler… madre mía”, dijo. “Estoy trabajando una cantidad ingente de horas extras, sólo para salir adelante, sólo para mantenerlo”.

Un informe del Banco Mundial ha dejado claro esta semana que la alta inflación es un problema global que amenaza con frenar las economías de todo el mundo. La guerra de Rusia en Ucrania ha afectado mucho a Europa, donde las facturas de los servicios públicos, los costes de las empresas y los precios de la gasolina se han disparado debido a su dependencia del petróleo y el gas natural rusos.

En los 19 países que utilizan la moneda euro, la inflación, alimentada por el aumento de los precios de los alimentos y los combustibles, alcanzó un récord del 8,1% el mes pasado, lo que llevó al Banco Central Europeo a anunciar el jueves que subirá los tipos de interés por primera vez en 11 años, a partir de julio y de nuevo en septiembre.

En los próximos meses, se espera que los precios de los bienes en Estados Unidos bajen finalmente. Muchos grandes minoristas, como Target, Walmart y Macy’s, han informado de que ahora les sobran los muebles de jardín, los productos electrónicos y otros bienes que pidieron cuando esos artículos tenían una mayor demanda y tendrán que descontarlos.

Aun así, el aumento de los precios de la gasolina está erosionando las finanzas de millones de estadounidenses. Los precios en las gasolineras se sitúan en una media de casi 5 dólares por galón a nivel nacional y se acercan al récord ajustado a la inflación de unos 5,40 dólares alcanzado en 2008.

Un estudio realizado por el Bank of America Institute, que utiliza datos anónimos de millones de cuentas de tarjetas de crédito y débito de sus clientes, muestra que el gasto en gasolina se lleva una parte mayor del presupuesto de los consumidores y reduce su capacidad para comprar otros artículos.

En el caso de los hogares con menores ingresos -definidos como aquellos con ingresos inferiores a 50.000 dólares- el gasto en gasolina alcanzó casi el 10% de todo el gasto en tarjetas de crédito y débito en la última semana de mayo, según el instituto en un informe de esta semana. Esta cifra es superior al 7,5% de febrero, lo que supone un fuerte aumento en un periodo tan corto.

El gasto de todos los clientes de la banca en bienes duraderos, como muebles, productos electrónicos y mejoras para el hogar, se ha reducido con respecto a hace un año, según el instituto. Pero su gasto en billetes de avión, hoteles y ocio ha seguido aumentando.

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