Mejor para la democracia: Dos ciudades estadounidenses ofrecen papeletas de voto en árabe.


Por primera vez en la historia de EE.UU., los votantes de la zona de Detroit pudieron acceder a papeletas de voto en árabe en unas elecciones organizadas por el Estado, una medida que los defensores esperan que aumente la participación y el compromiso político de la comunidad árabe-americana.

Las papeletas estuvieron disponibles en las ciudades de Dearborn y Hamtramck, en el sureste de Michigan, a las afueras de Detroit (donde viven grandes poblaciones árabes) en las primarias del estado celebradas el martes.

"La pregunta es: ¿por qué no? En una comunidad en la que se sabe que aproximadamente el 50% de los hogares hablan una segunda lengua, principalmente el árabe, ¿por qué no ofrecer una mayor accesibilidad a quienes quieren participar en nuestra democracia? Y ésa fue realmente la premisa en la que se basó todo el asunto", dijo a Al Jazeera el alcalde de Dearborn , Abdullah Hammoud, que ayudó a liderar el impulso de las papeletas de voto en árabe.

En los comicios presidenciales de 2004 en Michigan, el Partido Demócrata proporcionó papeletas en árabe. El martes, estaban disponibles en las elecciones organizadas por el gobierno. Las papeletas ofrecían la descripción de las carreras y el texto de las propuestas en árabe, pero los nombres de los candidatos estaban en inglés.

El Congreso modificó la Ley de Derecho al Voto de EE.UU. en 1975 para exigir a las entidades gubernamentales que organizan elecciones en zonas con un número significativo de residentes que hablan inglés como segunda lengua que proporcionen "papeletas para minorías lingüísticas". Así que las papeletas de voto en lengua no inglesa han estado disponibles en las elecciones estadounidenses durante décadas.

Pero la ley no incluía a los árabes americanos entre los grupos comunitarios históricamente privados de derechos que pretendía proteger. Las comunidades especificadas en la legislación son "los indios americanos, los asiáticos americanos, los nativos de Alaska y los ciudadanos de origen español".

El hecho de que los árabes se cuenten como blancos en el censo de EE.UU. dificultó la labor de los defensores de las papeletas árabes.

Este año, los líderes locales de Dearborn y Hamtramck trabajaron con los funcionarios electorales del condado y del estado para superar esas barreras.

"A veces, los gobiernos se limitan en función de lo que está escrito en el papel", dijo Hammoud.

"La Ley de Derecho al Voto no reconocía a la comunidad de Oriente Medio y Norte de África como una comunidad minoritaria protegida por el gobierno federal. Así que, normalmente, los gobiernos dicen: 'Oh, no estáis reconocidos; por tanto, no podéis' En este ejemplo, dijimos: utilicemos esto como marco, para poder avanzar y marcar la diferencia"

El Consejo Municipal de Dearborn aprobó por unanimidad en marzo una resolución por la que se exigía al secretario municipal que produjera papeletas árabes, en contra de las preocupaciones de algunos funcionarios locales, que se oponían a la viabilidad y los costes de la iniciativa. Los que se oponen a la medida argumentan que la ciudad ya proporciona información a los votantes y muestras de papeletas en árabe.

Pero Hammoud dijo que, en colaboración con el secretario de Estado de Michigan, el condado de Wayne y Dominion Voting Systems, que fabrica las máquinas de votación, la ciudad llevó a cabo el proceso "con bastante rapidez" y "lo consiguió".

"Es importante que nuestra democracia siga siendo accesible y segura para todos los votantes de Michigan", dijo la secretaria de Estado, Jocelyn Benson, en un comunicado en julio.

"En un momento en el que hay tantos esfuerzos por dividir y disuadir la participación ciudadana, es inspirador ver que los líderes de Dearborn, Hamtramck y el condado de Wayne se unen para demostrar que el gobierno puede responder a las necesidades de los ciudadanos y ofrecer resultados"

La iniciativa se había enfrentado a objeciones basadas en la xenofobia de algunos residentes. Pero Hammoud dijo que la medida pretende conducir a una "mejor comunidad de Dearborn" y beneficiar a todos los residentes al garantizar una mayor participación en las elecciones.

"Desde el punto de vista de los resultados, si alguien que va a votar entiende mejor en árabe lo que está votando para tomar decisiones más informadas, ¿no es eso mejor para nuestra democracia?" Dijo Hammoud, que fue elegido el año pasado como primer alcalde árabe-americano de Dearborn.

Maya Berry, directora ejecutiva del Instituto Árabe Americano (AAI), que dirige una campaña nacional para aumentar la participación de los votantes árabes, se hizo eco del comentario de Hammoud.

"Votar es un requisito para el éxito de la democracia", dijo Berry a Al Jazeera. "Nadie está exigiendo que si no se necesita una papeleta en árabe se obtenga una. Todo lo que estamos haciendo aquí es asegurarnos de que para aquellos que lo necesitan (porque quizás su árabe es mejor que su inglés) esté disponible para ellos"

Añadió que cada vez que los gobiernos hacen hincapié en la inclusión en el voto, suele aumentar la participación.

Berry también dijo que la cuestión de las papeletas en árabe subraya la necesidad de añadir una categoría de Oriente Medio y el Norte de África al censo estadounidense.

Huthayfah Awnallah, un estudiante universitario yemení-estadounidense, dijo que se sentía representado y que le "entusiasmaba" votar con una papeleta en árabe, a pesar de que domina el inglés.

"He votado en árabe para animar este movimiento", dijo a Al Jazeera. "Sólo me gustaría que también tuvieran los nombres de los candidatos en árabe junto al inglés"

Hammoud había dicho que el objetivo final es tener una sola papeleta con ambos idiomas en ella, pero fue difícil hacerlo en las elecciones del martes debido a la longitud de la papeleta, que presentaba múltiples carreras.