“Ya no eres honorable”: Avergonzado en el comercio sexual de Irak.


El sedán se detuvo en una calle lateral de Mansour, una zona de lujo del oeste de Bagdad. El tráfico de la hora punta en la vía principal se había reducido hasta convertirse en un goteo, lo que permitía que el vecindario se asentara en el suave ritmo de la vida de la clase media a última hora de la mañana.

Al pasar entre los altos muros de hormigón y los cuidados setos, el coche se detuvo al llegar a un Kia rojo, aparcado junto a una pequeña tienda que se había acordado como punto de encuentro. Dos chicas, a las que llamaremos Noor y Shahad, salieron del asiento trasero. Llevaban abayas negras, prendas enteras que suelen asociarse a las comunidades más conservadoras. Llevaban el pelo largo y negro alisado y parcialmente recogido, con las puntas claramente teñidas de rojo y blanco. Miraron nerviosas a su alrededor mientras un hombre barrigón de mediana edad, Husham (nombre ficticio), las guiaba hacia el Kia.

Noor y Shahad estaban a punto de ser vendidas por 5.000 dólares cada una.

A lo lejos, Wissam al-Zubaidi, de la unidad antitráfico de Irak, observaba la escena desde su Toyota Landcruiser negro. Wissam, un general con bigote de unos 40 años, llevaba ropa de civil y gafas Ray Ban, y su pistola estaba encajada entre su asiento y el reposabrazos central. El conductor del sedán rojo era uno de sus hombres, que se hacía pasar por un proxeneta que quería comprar prostitutas para trabajar en el norte de Irak. Cerca de él, un puñado más de agentes encubiertos estaban preparados para intervenir.

La unidad de Wissam había llevado a cabo docenas de operaciones encubiertas como ésta, deteniendo a proxenetas de poca monta que comerciaban con mujeres a plena luz del día, en uno de los barrios más ricos de la capital. Desde su nombramiento hace dos años, Wissam se había convertido en uno de los funcionarios más activos del departamento de lucha contra la trata del Ministerio del Interior. Puede atribuirse el mérito de muchos de los casos de tráfico sexual que el ministerio investigó el año pasado. Pero la cifra oficial -apenas 115 casos en 2021 en un país de 40 millones de habitantes- era probablemente sólo la punta del iceberg.

Durante más de un año, Al Jazeera investigó el comercio sexual en Irak, un fenómeno creciente alimentado por factores socioeconómicos profundamente arraigados y facilitado por una enmarañada red de funcionarios corruptos y grupos armados, una mezcla tóxica que se ha convertido en el sello del legado de Estados Unidos en Irak después de 2003. La práctica parece contrastar con los principios de la sociedad patriarcal iraquí, en la que el honor y la reputación son primordiales y están estrechamente ligados a la castidad de la mujer.

Pero bajo este barniz de normas sociales conservadoras, las jóvenes de origen pobre son vendidas habitualmente para la prostitución, según ha descubierto Al Jazeera a través de entrevistas con más de tres docenas de personas, entre las que se encuentran supervivientes, activistas de los derechos de la mujer, funcionarios de seguridad, proxenetas y jueces.

Las víctimas suelen ser niñas y mujeres de entornos desfavorecidos que huyen de los abusos domésticos o del matrimonio infantil, y los traficantes suelen explotar la preocupación de la sociedad por el honor para avergonzar a las mujeres vulnerables en el comercio sexual. El sistema judicial iraquí está impregnado de las mismas normas patriarcales y suele condenar a las supervivientes de la trata por prostitución. La responsabilidad de quienes se benefician del comercio es mucho menor.

Los proxenetas y las madamas a los que el equipo de Wissam se dirigió eran a menudo pequeños engranajes de una maquinaria bien engrasada que suministraba niñas víctimas de la trata a burdeles, hoteles y clubes nocturnos de todo Irak, establecimientos lucrativos que sólo podían funcionar con el respaldo de personas con armas y poder.

Se necesitaban contactos del gobierno para expedir documentos de identidad falsos, facilitar el paso por los puestos de control y recibir avisos antes de las ocasionales redadas policiales, mientras que las milicias proporcionaban protección a cambio de una parte de las ganancias. Wissam, que procede de un linaje de oficiales militares y cree firmemente en las instituciones, insiste en que nadie es inmune a la persecución. "La ley está por encima de todos", rezaba un lema garabateado con pintura roja en las paredes exteriores de su oficina, ubicada en una comisaría de policía de una sola planta y en mal estado en el barrio de Hai al-Jamiya. En realidad, la unidad carecía de los recursos y el músculo político necesarios para cambiar la situación del creciente comercio sexual.

El equipo de Wissam estaba formado por sólo ocho agentes y unas pocas docenas de personal de apoyo para cubrir toda la mitad occidental de la capital, una zona en la que viven millones de personas. Las víctimas rara vez denuncian a la policía por miedo a las represalias y a la vergüenza asociada a la prostitución. Para detener a los traficantes, los hombres de Wissam tenían que conseguir fuentes dentro del comercio, normalmente haciéndose pasar por clientes en las redes sociales. El agente encubierto que estaba sentado en el sedán rojo había pasado semanas construyendo una relación con Husham. En repetidas conversaciones telefónicas, bromeó, regateó y pidió fotos de mujeres, ganándose la confianza de Husham mientras creaba un registro electrónico de las negociaciones. "Hay mucho esfuerzo. Los agentes se quedan despiertos durante la noche y duermen durante el día", me dijo Wissam. Sacó su teléfono y reprodujo una conversación telefónica grabada entre su agente encubierto y Husham:

"Por favor, envíame sus fotos. Pero no por Snapchat, por favor", dijo el agente encubierto, refiriéndose a Shahad, de 17 años.

"De acuerdo", respondió Husham.

"Pero no por Snapchat", volvió a insistir el agente, refiriéndose a la aplicación de mensajería que borra automáticamente las imágenes. Necesitaba las fotos para armar el caso y obtener una orden de arresto.

"¿Dónde está su ubicación?" Preguntó Husham, refiriéndose a un propietario de hotel inventado al que el agente pretendía representar.

"Tiene su sede en Erbil y Mansour. Probablemente se quede en Erbil cinco días y vuelva aquí".

"Si la lleva a Erbil, tengo que ir con ella, porque todavía es joven. No la dejarán pasar por los puestos de control", dijo Husham.

"Él la hará entrar a través de sus parientes. Tiene un hotel allí", le tranquilizó el oficial.

Minutos después de que Husham, Noor y Shahad subieran al sedán, los faros empezaron a parpadear. Era la señal para intervenir. Desenfundados, los hombres de Wissam corrieron hacia el coche y abrieron la puerta del pasajero. "Salga", le ordenaron a Husham, agarrándolo por el cuello y por ambas manos, incluida la que sostenía el incriminatorio fajo de billetes de cien dólares. "Este no es mi dinero", protestó Husham mientras los agentes lo esposaban y se lo llevaban para interrogarlo.

Noor rompió a llorar, convencida de que debían estar atrapados en una guerra territorial entre redes de traficantes rivales. Shahad no lloró, pero sus ojos se abrieron de par en par por el pánico mientras los policías los conducían al coche de Wissam. Los supervivientes fueron llevados a la unidad anti tráfico para ser interrogados. Unos días más tarde, fueron admitidos en una casa de seguridad gestionada por el gobierno, donde compartieron sus historias.

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